¿Qué es el nistagmus?

El nistagmus, también conocido como ataxia ocular, es un término que se refiere al movimiento incontrolable del ojo, generalmente un ciclo repetitivo de movimiento lento en una dirección específica seguido de un ajuste rápido de regreso al centro. La raíz de este movimiento reside en un reflejo normal que usamos todos los días: el reflejo vestibulo-ocular. Este reflejo controla cómo nuestro sentido del equilibrio y el movimiento de la cabeza (nuestro sentido ‘vestibular’) dirige el movimiento de nuestros ojos (el componente ‘ocular’ se refiere a los músculos del ojo).

Por ejemplo, si miramos algo como la barra espaciadora de nuestro teclado y movemos la cabeza lentamente hacia adelante y hacia atrás, nuestros ojos generalmente pueden permanecer fijos en la barra espaciadora sin mucho esfuerzo consciente. Esto ocurre debido a la comunicación constante entre nuestro oído interno y los músculos de nuestros ojos mientras nuestra cabeza se mueve en el espacio.

Para ser un poco más técnico sobre cómo funciona esto, tenemos órganos sensoriales especiales llamados » canales semicirculares » en el oído interno que sirven como un giroscopio biológico. A medida que gira la cabeza en una dirección determinada, el fluido en estos canales cambia en relación con su movimiento. El desplazamiento de este fluido activa neuronas especializadas que a su vez activan otras neuronas para obtener la información de cómo se está girando desde el oído, al cerebelo, a los músculos que controlan el ojo. Sin embargo, hay circunstancias en las que esta línea de comunicación puede verse abrumada o interrumpida. Esta interrupción hace que nuestros ojos se muevan a pesar de que nuestras cabezas están quietas. Cuando esto sucede, tenemos nistagmus.

Por ejemplo, aquí hay un video de alguien que experimenta el reflejo vestíbulo-ocular mientras gira en una silla y nistagmus después de girar en una silla . En este caso, el nistagmus ocurre cuando la persona deja de dar vueltas en la silla porque el líquido en el oído interno continúa moviéndose por un corto tiempo a pesar de que la cabeza se ha detenido.

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El nistagmus es un término que se refiere al movimiento incontrolable del ojo. Foto utilizada bajo licencia por Wanchana Olena Yakobchuk/Shutterstock.com.

La ataxia, la pérdida del movimiento coordinado, es causada por la degeneración del cerebelo. Una de las funciones principales del cerebelo es como centro de integración de cómo usamos la información sensorial entrante (tacto, vista, equilibrio, etc.) para dirigir cómo nos movemos en el espacio. Por lo tanto, vemos que a medida que la ataxia empeora, los movimientos voluntarios complejos como caminar se vuelven más difíciles de controlar. Esto también puede alterar el funcionamiento de los reflejos que utilizan el equilibrio y el movimiento de la cabeza, como el reflejo vestíbulo-ocular. A medida que se mueve la cabeza, la información sobre cómo se mueve la cabeza va inicialmente a un área específica del cerebelo que luego le dice a los músculos oculares cómo moverse.

Cuando las células cerebelosas de Purkinje de esa zona dejan de funcionar correctamente, este canal de comunicación se vuelve hiperactivo. Los músculos del ojo comienzan a moverse esporádicamente como si la cabeza se estuviera moviendo o girando, aunque estuviera quieta. Este es un síntoma importante a tratar en pacientes con ataxia. El nistagmus altera la vista y está relacionado con síntomas secundarios como mareos y náuseas. Esta combinación de síntomas obstaculiza gravemente la independencia de una persona y reduce su calidad de vida.

Si desea obtener más información sobre el nistagmus, consulte estos recursos de Johns Hopkins y la Academia Estadounidense de Oftalmología .

Escrito por Carrie Sheeler y editada por el Dr. Siddharth Nath. Publicado inicialmente en el 10 de diciembre de 2021. Traducción al español fueron hechas por FEDAES

Snapshot: What is Nystagmus?

Nystagmus, also known as ocular ataxia, is a term that refers to uncontrollable eye movement- usually a repetitive cycle of slow movement in a specific direction followed by a quick adjustment back to center. The root of this movement lies in a normal reflex that we use every day: the vestibulo-ocular reflex. This reflex controls how our sense of balance and head movement (our ‘vestibular’ sense) directs the movement of our eyes (the ‘ocular’ component refers to the eye muscles).

For example, if we look at something like the space bar on our keyboard and move our head slowly back and forth, our eyes are usually able to remain fixed on the space bar without much conscious effort. This is occurring because of constant communication between our inner ear and our eye muscles as our head is moving in space.

To get slightly more technical about how this works, we have special sensory organs called “semicircular canals” in the inner ear which serve as a biological gyroscope. As you turn your head in a given direction, fluid in these canals shifts in relation to your movement. The shifting of this fluid activates specialized neurons that in turn activate other neurons to get the information of how you are turning from the ear, to the cerebellum, to the muscles that control the eye. However, there are circumstances where this line of communication may become overwhelmed or disrupted. This disruption causes our eyes to move even though our heads are still. When this happens, we get nystagmus.

For example, here is a video of someone experiencing the vestibulo-ocular reflex while spinning in a chair and nystagmus after spinning in a chair. In this instance, nystagmus happens when the person stops spinning in the chair because the fluid in the inner ear continues moving for a short time even though the head has stopped.

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As seen in the video, nystagmus can cause uncontrollable eye movement after head movement has already stopped. Photo used under license by Olena Yakobchuk/Shutterstock.com.

Ataxia, the loss of coordinated movement, is caused by degeneration of the cerebellum. One of the main roles of the cerebellum is as an integration center for how we use incoming sensory information (touch, sight, balance, etc.) to direct how we move in space. Thus, we see that as ataxia worsens, complex voluntary movements like walking become harder to control. This can also disrupt how reflexes using balance and head movement, like the vestibulo-ocular reflex, work. As one’s head moves, the information on how the head is moving initially goes to a specific area of the cerebellum which then tells the eye muscles how to move.

When the cerebellar Purkinje cells of that area stop working properly, this channel of communication becomes overactive. The eye muscles begin to move sporadically as though the head was moving or swivelling even though it is staying still. This is an important symptom to address in patients with ataxia. Nystagmus disrupts sight and is tied to secondary symptoms such as dizziness and nausea. This combination of symptoms severely impedes a person’s independence and reduces their quality of life.

If you would like to learn more about nystagmus, take a look at these resources by Johns Hopkins and the American Academy of Ophthalmology.

Snapshot written by Carrie Sheeler and edited by Dr. Siddharth Nath.